Osgoode Hall Law Journal


Obligations (Law); Waiver; Contracts; Canada

Document Type

Special Issue Article


Contractual obligations are traditionally regarded as voluntary. A voluntary obligation is one that can be acquired only if one intends to acquire it. This traditional understanding finds doctrinal expression in the requirement that contracting parties intend to create legal relations. It has, however, been doubted that the Anglo-Canadian law of contract insists on this requirement. Skeptics argue that cases ostensibly decided on the basis of such a requirement are better explained otherwise. In this paper I invoke the legal force of contractual disclaimers to show that contractual obligations are indeed voluntary. When parties to an agreement purport to exclude it from the reach of the law by expressly disavowing an intention to bind themselves legally, they have issued a disclaimer. An unambiguous disclaimer will preclude an agreement from being enforced as a contract. Contractual obligations are thus “disclaimer-sensitive”. I argue that this striking feature of contractual obligations can be plausibly explained only if contractual obligations are voluntary.

French Abstract

On a toujours considéré volontaires les obligations contractuelles. Une obligation volontaire en est une qui ne peut être acquise que s’il existe une intention de l’acquérir. Cette interprétation traditionnelle tire ses racines doctrinales de l’exigence qu’il existe entre les parties au contrat une intention de créer des relations juridiques. Il est toutefois douteux que le droit anglo-canadien des contrats insiste sur cette exigence. Les sceptiques prétendent que les jugements ostensiblement fondés sur cette exigence peuvent plus facilement s’expliquer autrement. Dans cet article, j’invoque la contrainte juridique des clauses d’exonération pour démontrer que les obligations contractuelles sont effectivement volontaires. Lorsque les parties à une entente prétendent l’exclure de la portée de la loi en niant expressément toute intention d’établir entre elles un lien juridique, elles introduisent de ce fait une clause d’exonération. Toute clause d’exonération non ambiguë empêche une entente d’avoir force de contrat. Les obligations contractuelles sont de ce fait « sensibles aux clauses d’exonération ». Je prétends que cette caractéristique frappante des obligations contractuelles s’explique de manière plausible uniquement si elles ont un caractère volontaire.

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