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Osgoode Hall Law Journal

Submission Title

Small Claims Court Cant

Document Type

Article

Abstract

Small claims courts have traditionally been seen as a valuable institutional innovation for facilitating access to justice. In Quebec, the small claims court is particularly prized because most corporate plaintiffs may not be plaintiffs, because parties may not be represented by lawyers and because judges are to play an activist role in managing the litigation process. This article reports the findings of an empirical study of the plaintiff population of the Small Claims Court of downtown Montreal during 1992. It presents information on the socio-demographic characteristics of plaintiffs, the nature of claims brought, the dispute process followed, and the outcome of the cases. The article concludes that the use of the court is often correlated with those socio-demographic variables associated with social power and that structural modifications to processes of civil litigation designed to enhance access to justice do not significantly alter the character of any court's plaintiff pool. Whatever may be the benefits of creating systems of small claims courts, the empirical evidence suggests that greater accessibilty of official institutions of dispute resolution is not one of them.

French Abstract

Les cours des petites créances ont traditionellement été considérées comme des innovations institutionelles facilitant l'accès à la justice. Au Québec, cette institution est particulièrement respectée, car, la majorité des entreprises ne peuvent être requérantes, les parties ne peuvent être représentées par avocats, et parce qu'il s'agit d'un tribunal de type inquisitoire. Cet article présente les conclusions d'une étude empirique au sujet des requérants de la Cour des petites créances du centre-ville de Montréal durant l'année 1992. Les informations présentées concernent les caractéristiques socio-démographiques des requérants, la nature des litiges, les procès et les résultats obtenus. L'article conclut que le recours à ce tribunal est directement lié aux variables socio-démographiques, telles que le pouvoir social, et que des modifications structurelles au processus visant l'accès à la justice a un impact négligeable sur l'.origine des requérants. Quels que soit les avantages d'un tel tribunal, les données empiriques suggèrent que ces avantages ne comprennent pas l'amélioration de l'accès à de telles institutions.

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