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Osgoode Hall Law Journal

Authors

Randa Helfield

Document Type

Special Issue Article

Abstract

Historians have traced the right to silence to early canon law, the political conflicts of the sixteenth and seventeenth centuries, and even The Prisoner’s Counsel Act, which effectively silenced the accused by allowing his lawyer to speak for him. This article argues that changes in philosophical notions of truth best explain how, given the importance of the accused’s testimony at the altercation trial, her silence could ever have been tolerated and ultimately enforced as a right. By the mid-eighteenth century, the rise of empiricism had shifted the trial’s reliance on testimony to a preference for facts, which seemed more immediately verifiable. Once the accused was no longer seen as the most important evidentiary resource, he could be silenced and his lawyer could speak for him without compromising his verdict. Thus the right to counsel did not create the right to silence; rather, the rise of empiricism enabled the creation of both.

French Abstract

Les historiens font remonter le droit au silence aux débuts du droit canonique, aux conflits politiques des XVIe et XVIIe siècles, et même à l’adoption du Prisoner’s Counsel Act, qui autorise l’accusé à garder le silence et permet à son avocat de parler en son nom. Cet article retrace l’évolution des concepts philosophiques entourant la vérité afin d’expliquer pourquoi, malgré l’importance du témoignage de l’accusé lors d’un procès, le fait de garder le silence a pu être toléré et, en fin de compte, appliqué en tant que droit. Au milieu du XVIIIe siècle, la montée de l’empirisme fait prévaloir les faits, qui semblent plus immédiatement vérifiables, sur le témoignage. Dès lors que l’accusé n’a plus été considéré comme la principale source de la preuve, il a pu garder le silence et laisser son avocat le défendre, sans compromettre le verdict. Par conséquent, le droit à un avocat n’a pas créé le droit au silence; c’est plutôt l’essor de l’empirisme qui a permis la création des deux.

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