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Osgoode Hall Law Journal

Keywords

Polygamy--Law and legislation--Criminal provisions; Freedom of religion; Canada. Canadian Charter of Rights and Freedoms; Canada

Document Type

Article

Abstract

The polygamy charges laid in the settlement of Bountiful, British Columbia, in January 2009, give rise to questions about the particular mischief of the polygamy offence in section 293 of Canada's Criminal Code. This article argues that, as a result of developments within related areas of law, polygamy's mischief under the current wording of the section is virtually inscrutable. When used, this section has principally served as a mechanism to discipline socially and politically marginalized groups. Developments in family law over the last forty years have generated a host of exceptions to the application of the polygamy section, including religious marriage, unmarried cohabitation, and adulterous relationships. Furthermore, the wording of the polygamy section hinges upon a key concept--conjugality--which derives its meaning from family law, and, in this domain, the concept of conjugality has degenerated to the point of unintelligibility. As a result, the targeted harm in the polygamy provision is rendered vague. In its jurisprudential and social context, section 293 is unconstitutional under section 7 of the Canadian Charter of Rights and Freedoms, and the provision should be declared void for vagueness. The article presents alternatives to the criminalization of polygamy in order to address concerns about the vulnerabilities of women and children living within oppressive polygamous relationships.

French Abstract

Les accusations de polygamie portées en janvier 2009 dans le règlement de la cause Bountiful, en Colombie-Britannique, soulèvent des questions sur l’infraction particulière du méfait de la polygamie en vertu de l'article 293 du Code criminel du Canada. Cet article fait valoir qu'à la suite de développements intervenus dans des domaines liés à la législation, le méfait de la polygamie en vertu du libellé actuel de l'article est virtuellement impossible à définir. Lorsqu'on y recourt, cet article a essentiellement servi de mécanisme visant à prendre des mesures disciplinaires envers des groupes marginalisés aux plans social et politique. Les développements en droit de la famille au cours des quarante dernières an- nées ont engendré une myriade d'exceptions quant à l'application de l'article sur la polygamie, y compris le mariage religieux, l'union de fait et les relations adultères. En outre, le libellé de l'article sur la polygamie s'articule autour d'un concept clé - le lien conjugal - qui tire sa signification du droit de la famille et, en ce domaine, ce concept du lien conjugal a dégénéré jusqu'au point de l'inintelligibilité. Par conséquent, le préjudice ciblé par la disposition sur la polygamie est devenu vague. Dans son contexte jurisprudentiel et social, l'article 293 est inconstitutionnel en vertu de l'article 7 de la Charte canadienne des droits et libertés, et la disposition devrait être déclarée nulle e~ raison de son imprécision. L'article présente des solutions de rechange à la criminalisation de la polygamie, afin d'aborder les préoccupations relatives à la vulnérabilité des femmes et des enfants qui vivent au sein de relations polygames abusives.

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Family Law Commons

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